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史上最大陸地動物泰坦巨龍,為什麼能長到37米?現在什麼動物有潛力超越?

sunai 2023/01/12

圖注:泰坦巨龍合成圖片

恐龍是人們最感興趣的動物之一,盡管沒有人見過它們的真實面目,它們作為曾經的地球霸主的事實卻已深入人心。

人類了解恐龍的唯一途徑就是化石,通過對化石的分析,我們可以估計出恐龍的體型數據以及生活的時期。

不過,年代的分析可能大差不差,但對于體型,不同的估量依據很容易導致計算出不同的體型數據。

因此,我們并不能確定哪種恐龍是最大的,哪種是最小的,我們所說的最大或最小只是主觀的看法。

圖注:博物館中的泰坦巨龍骨架遺骸

最大的恐龍

截至目前,從良好的化石材料中得知的最大(長)的恐龍是巴塔哥泰坦巨龍,它們的體長超過37米。

巴塔哥巨龍的化石于2012年在阿根廷的丘布特省被發現,研究人員共收集到了130塊骨頭化石。

近期,在阿根廷發現的另一具恐龍化石很可能會挑戰巴塔哥巨龍的地位,從已挖掘到化石來看它的體型也是相當巨大。

而且,這具恐龍也屬于泰坦巨龍,生活在大約9800萬年前,如果體長能超越巴塔哥巨龍的話,它將成為史上最大陸生動物。

大型恐龍為什麼能長那麼大是很多人都好奇的問題,我們就以泰坦巨龍為例講講可能的原因,首先來了解下泰坦巨龍。

泰坦巨龍類

泰坦巨龍是一類恐龍的統稱,它們又被稱為泰坦龍、巨龍或偉龍,是蜥腳下目的一個多樣性演化支。

生存于約9000萬年前到6500萬年前,它們取代了之前的梁龍和腕龍,成為了當時的優勢物種。

在古希臘神話中,泰坦(Τιτάν)是巨人族神的統稱,而在所有的恐龍中,泰坦龍也是睥睨群雄的存在。

平均而言,泰坦巨龍的肩高約為6米,脖子傾角約為45度,整體高度約為14米,體長30多米,體重60多噸。

泰坦龍的頭部比較小,頭頂較寬,跟圓頂龍和腕龍比較類似,但泰坦龍的頭部要比這兩種恐龍更長一點。

圖注:泰坦巨龍化石挖掘

它們屬于大鼻龍,鼻孔很大,而且鼻骨是隆起的,牙齒較為細長,就像是兩排緊密排列的鉛筆或釘子。

在蜥腳類恐龍中,泰坦巨龍的脖子是比較短的,它們的尾巴很細就像是一條鞭子,但不及梁龍的尾巴長。

纖細的盆骨和較寬的胸部讓它們的四足行走呈現出獨特的步態,因此它們的腳印要比其他蜥腳類寬廣。

從化石的皮膚痕跡發現,它們的皮膚上大的鱗片周圍鑲嵌有較小的鱗片,甚至有科學家發現了類似甲龍的甲片。

圖注:恐龍的脖子長的驚人

為什麼能長這麼大?

很長一段時間里,人們將恐龍能長如此大的原因歸于外在環境,比如較小的地球引力和較高的氧氣含量。

首先,并沒有證據表明在恐龍稱霸世界的時候地球引力有所減小,即便大陸板塊在移動,地心引力也不會減小。

其次,3億年前的石炭紀氧氣含量的增加導致了巨型昆蟲的出現,據此推測恐龍也應該是這樣變大的,這聽起來挺合理。

不過,地質研究和恐龍解剖學的證據否定了這一假設,因為研究表明,侏羅紀和白堊的空氣含氧量與今天所差無幾,甚至更少。

另外,恐龍其實并不需要更高的氧氣,因為它們具有像鳥類一樣的氣囊,這不僅可以提高它們的呼吸效率,還能使它們的骨骼更輕盈。

那麼,恐龍能長這麼大的原因到底是什麼呢?其實, 之所以具有龐大的體型很可能與它們自身的因素有關。

一方面,長長的脖子是龐大體型的重要組成部分,要解釋為什麼具有大體格就必須說為什麼它們的脖子那麼長。

對于絕大多數大型動物來說,它們的脖子都不會很長,因為頭部比較重,脖子太長的話就無法支撐腦袋了。

但腦袋又不能變小,因為它們需要咀嚼食物,咀嚼食物需要用到牙齒,大大的牙齒必需一個大大的腦袋才能容納。

而蜥腳類動物的腦袋很小,因為它們不用咀嚼食物,它們進食的方式是咬住食物后吞下去,因此它們的頭都很小。

此外,蜥腳類恐龍所具有的氣囊結構可以讓它們不必為脖子太長而難以呼吸犯愁,看一下現在的長脖子的鳥類妳就明白了。

所以,對于蜥腳類恐龍來說,要想長長脖子并沒有多大限制,而脖子一長,體長看起來自然就長了。

圖注:現代鳥類和恐龍的氣囊比較

另一方面,蜥腳類恐龍之所以可以長這麼大,除了骨骼肌結構以及特殊的軟組織氣囊外,還與生育方式有關。

龐大的恐龍在一開始也只是一個小小的蛋,當它們從蛋中孵化出來后,就會以驚人的速度生長。

蜥腳類恐龍與現在的海龜有著相似的繁殖策略,它們不像哺乳動物一樣花費精力照顧幼崽,而是經常把蛋留在各個地方。

小恐龍一出生就是獨立的,不會有父母來照料它們。生物學家認為,這種繁殖方式或許可以消除讓動物不能長的更大的限制。

大型哺乳動物通常會將幼崽長時間攜帶在自己身邊,照顧一個較大的幼崽的「支出」是巨大的,長期下去有可能導致致命的并發癥,所有這些因素共同造成了哺乳動物無法逾越的生殖門檻。

圖注:海龜蛋

如果不從根本上改變這種繁殖方式,哺乳動物就無法長的更大,上限是多大呢?應該是巨犀和猛犸象那般大。

蜥腳類和其他恐龍通過將出生和發育「外部化」,就能很好地避開限制哺乳動物體型的成本和風險。

最后

包括泰坦龍在內的所有具有爭奪「最大恐龍」稱號的恐龍長度都在30多米左右,這也說明它們可能已經達到了解剖學上的體型上限。

地球陸地上還會出現如此大的生物嗎?根據我們的分析,如果一個卵生的四足動物有一個堅實的軀干以及有效的呼吸系統的話,那麼它將是一個很好的「候選人」。

但是很遺憾,如今并沒有哪種生物完全符合這個「候選人」的特征。

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