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擁有10條性染色體,混合三類生物特征,它的存在曾被人類當成騙局

sunai 2022/10/08

1798年,一個名叫約翰亨特的人將一具特殊的標本送到大英博物館, 當這個標本出現在科學家們面前時,幾乎沒人相信它是真實存在的動物,因為它身上的奇怪之處實在太多,以至于在之后的85年間科學家們仍舊爭論不休。

這具奇怪的標本來自于澳大利亞, 它的體型接近一只兔子,有著鼴鼠一般的身子,和河貍一樣的尾巴,四肢上長著蹼,還有一張鴨子似的嘴巴,對于當時的歐洲人來說,實在過于魔幻。

所有的博物學家都覺得這是一個惡作劇,是有人精心制作了這個「假標本」,只不過它們找不到任何的破綻。當這具標本在倫敦博物館展出時,參觀者們絡繹不絕, 每個人都希望能找到那個「被隱藏起來的線頭」,然而沒有一個人能夠成功,因為這是真實存在的一種生物——鴨嘴獸。

擁有三類生物特征

在科學家們確認了鴨嘴獸的存在后,一個新的問題出現了,那就是鴨嘴獸的分類,盡管鴨嘴獸長著一身緊致光滑的皮毛,非常符合哺乳動物的特征, 但是在它的身上,卻沒有找到乳頭。就連鴨嘴獸的乳腺都是在19世紀30年代才被科學家們找到。

在進一步的解刨后,科學家們發現, 鴨嘴獸長有鳥類和爬行動物才有的泄殖腔,也就是說它們排泄、繁殖都靠這一個器官。

按照澳大利亞原住民的說法,是有一只離家出走的鴨子被一只巨大的水鼠擄走,等鴨子逃回來之后,生下了兩顆蛋,孵化出來的就是鴨嘴獸。雖然這只是個故事, 但也點明了鴨嘴獸的一個特點:它是卵生的。

可如果說它是鳥類的話,它身體里又沒有胃這個器官的存在,食道和腸道直接連在一起,這點完全不符合鳥類的特征,反而在一些低等哺乳類動物和魚類中出現。

種種矛盾的表現,讓科學家們抓破了腦袋, 最后,科學家們不得不在哺乳動物綱下設立了一個全新的類別:單孔目。當然,后來又發現了一種單孔目動物針鼴,也是生活在神奇的澳大利亞。

針鼴

奇特的鴨嘴

鴨嘴獸外形上最突出的特點就是它的鴨嘴,這也是它中文名的由來。不過,它的嘴和鴨子只是外形上相似,實際上卻大有不同。 鴨嘴獸的嘴并不堅硬,反而類似于橡膠般柔軟而富有彈性,還擁有非常神奇的功能。

當鴨嘴獸潛入水下覓食的時候,它的眼睛、耳朵、鼻孔全都是閉上的,也就是說鴨嘴獸此時又聾又瞎。但它們仍然能精準地找到小魚小蝦,各種昆蟲、蠕蟲和貝類,它們用的并不是直覺,而是電磁感應。

鴨嘴獸的嘴上密布著敏感的神經末梢,以及一個能接收到微弱的生物電流的感應器。雖然我們平時感受不到,但其實任何生命體,只要它還活著都會產生生物電流。鴨嘴獸就靠感應生物電流來找到獵物。

而且它們在捕獵時,并不會將食物直接吃掉,而是先儲存在臉頰處的一個「小囊」里,因此它們在捕獵時動作流暢無比,基本沒有停下來的時候。在完成捕獵后,它們才會開始慢慢處理獵物。

因為長著一張鴨嘴,無法進行咀嚼動作,因此哺乳動物的另一個特征:牙齒,也被鴨嘴獸放棄了。只有幼年的鴨嘴獸擁有牙齒,等它們成年以后,牙齒就會全部脫落。取而代之的是,牙床上能不斷生長的角質板。 鴨嘴獸就靠角質板來磨碎食物,再完成進食。

它們的食量很大,一頭鴨嘴獸一天要吃掉自身體重20%的食物,如果是在哺乳期的雌性鴨嘴獸,甚至能吃掉和自身等重的食物。

能夠伸縮的蹼

鴨嘴獸也是建筑大師,它們的巢穴一般建建在河流和湖泊邊上,它們依靠強壯的前肢來挖掘洞穴,也不必擔心它們腳上的蹼會因此受傷, 因為它們的蹼與其他動物不同,能夠像老虎的爪子一樣收縮起來,當它們在岸上時,就會將蹼縮進腳掌心,露出尖利的爪子。

鴨嘴獸巢穴的入口一般高出水面20厘米, 但洞的深度卻能夠達到15到20米以上,這個深度如果按照我們地下樓層2.2米的高度標準來算,相當于地下七八層左右,而且鴨嘴獸還會挖出三個逃生出口。

在出入口中,鴨嘴獸還設置了各種隔斷,能夠調節洞內的溫度和濕度,還能防范獵食者入侵,可以說既舒適又安全。

「表里如一」的鴨嘴獸

2008年,美國、澳大利亞、英國等國家對一只雌性的鴨嘴獸進行了基因測序,發現它們還真是「表里如一」, 不僅外表上有著爬行動物、鳥類和哺乳動物三類動物的特征,從基因上看,鴨嘴獸也同時含有三類動物的一些特有基因。

比如三種產生卵黃的基因,能夠形成卵生動物發育所需的全部營養。這三種基因對于胎生的哺乳動物根本沒用,因為它們又不產卵,可是比起正常的鳥類和爬行動物來說, 鴨嘴獸擁有的基因又僅能維持卵的形成。因此鴨嘴獸體內還擁有哺乳動物分泌乳汁的基因,靠乳汁來提供小鴨嘴獸成長的營養。

不過鴨嘴獸沒有乳頭,它們的鴨子嘴也不支持「吮吸」這個動作。所以它們的哺乳方式也與其他哺乳動物完全不一樣。 它的乳汁像是出汗一樣,從腹部的皮膚上的毛孔里滲透出來,通過皮毛匯聚到了鴨嘴獸肚子上的一個凹陷處,小鴨嘴獸就趴在媽媽的肚子上舔舐乳汁。

人工喂養的小鴨嘴獸

因為乳汁直接接觸外界,免不了接觸各種細菌,為了防止鴨嘴獸寶寶被細菌感染, 鴨嘴獸分泌的乳汁中還含有一種鴨嘴獸獨有的抗菌蛋白質。如果這種蛋白質能夠應用在醫療上,將是醫藥史上的重大突破。

除此以外,鴨嘴獸還擁有生產毒素的基因,這在哺乳動物中也極為罕見,倒是比較常出現在蛇和蜥蜴等爬行動物中。 鴨嘴獸沒有毒腺,但雄性鴨嘴獸在后腳上有一個毒刺,儲存著由多種有毒蛋白質混合而成的毒液,其中有三種有毒蛋白質屬于鴨嘴獸獨有,不僅能刺,還能像毒蛇那樣將毒液噴出。

它們的毒性能夠將一條狗大小的動物殺死,雖然對人不致命,但也足以讓人類喪失活動能力。在被鴨嘴獸的毒刺刺傷后,整個傷口會迅速浮腫,并產生劇痛。這種劇痛還可能持續幾十天,甚至幾個月。

不過,鴨嘴獸的毒刺卻不是用來捕獵的,而是用于爭奪交配權,因此只有雄性鴨嘴獸才擁有毒液,而且只在春冬兩季,它們的交配季節才會產生毒液。

科學家們的研究還發現, 它們的毒液中的蛋白質還能緩解癌癥患者的病情,也許通過對這些蛋白質的研究,人類將在未來的某一天戰勝癌癥這個魔頭。

鴨嘴獸遺傳上的特殊之處還不止于此,它們的性染色體也非常奇怪。 人和其他絕大多數的哺乳動物,通常是由X和Y兩條性染色體來決定性別的,但是鴨嘴獸體內竟然足有10條性染色體,而且經過對比,性染色體上面的基因與鳥類更加相似。

歷經千萬年的演化,鴨嘴獸始終沒有滅絕,還成了現存最古老的哺乳動物,擁有三類動物的特征,仿佛停在了進化的路口,每當我們對它的了解多上一分,就又會產生新的問題與爭議,難怪有人說,若是沒有資料記錄,恐怕千萬年后的人類,也無法想象世界上曾存在過這樣神奇的生物吧。

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