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人類起源或被改寫?化石揭秘人類或起源非洲,它是人類祖先嗎?

sunai 2022/07/07

人類起源以及演化問題將被改寫?

如果要問在眾多學科當中,哪個學科的知識每五年就會天翻地覆?

那麼,古人類學肯定榜上有名。由于古人類學家不斷獲取到的考古證據,以及新的研究工具的出現,古人類學基本上年年都有新的重大發現,而且常常具有顛覆性。

這段時間,來自于普渡大學的 達里爾·格蘭杰、威特沃特斯蘭德大學的 多米尼克· 斯特拉特福,以及 洛朗 布魯塞爾等研究人員,共同在《美國科學院學報》發表了一篇,名為《對南非斯特克方丹南方古猿的宇宙成因核素測年》的論文。在這篇論文當中,研究人員提出了一個足以改寫人類起源以及演化的發現。

那這究竟是怎麼回事呢?

要了解這個問題,我們還得從原本人類起源的學說講起。

人類起源

我們都知道,在人類之前,恐龍才是地球上絕對的霸主。從生物分類學的角度來看,恐龍和人類完全就是不同「綱」下的物種。

恐龍在地球稱霸了近1.6億年,最終在距今6500萬年前,因為一顆直徑10公里的小行星撞擊地球,而大規模滅絕,其中只有很小的一個分支后來逐漸演化成了現代鳥類。

多說一句,關于恐龍滅絕的原因,也有一種觀點認為是因為全球性的火山噴發。

恐龍走下歷史舞台后,地球上的哺乳動物開始崛起,其中有一支極具代表性,它們就是: 靈長目

靈長目經歷了上千萬年的演化后,大概在800萬年前,人類的祖先和人類和黑猩猩的共同祖先開始分化。其中,一支就是人類和猿的共同祖先。這一支繼續開枝散葉,慢慢演化。大概在220萬年前,人屬的第一個物種「能人」誕生。而關于能人的誕生,這里的說法就很多了。

之前普遍的看法是人類最早起源于 東非大草原。演化成最早期人類的是同樣來自于東非大草原的 南方古猿。那有沒有證據呢?

其實,證據還挺多的。其中最具代表性的就是被人們稱為「人類祖母」的露西。她是迄今為止挖掘到最完成的古人類化石之一。

露西是一個典型的南方古猿,她生活在約320萬年前。通過研究表明,露西雖然主要還是在樹上活動,但她其實已經可以直立行走,且速度還挺快的,基本可以達到1米/秒。

這里補充一下,在古人類學中,現階段對于「人」的定義兩個關鍵指標是: 習慣性直立行走腦容量高于650毫升。而露西符合了第一條,腦容量雖然沒達到650毫升,但也達到了400毫升。

因此,此前有一種觀點就是, 能人很有可能是從東非大草原的南方古猿演化而來。那事實真的如此嗎?

普萊斯夫人

露西并不是唯一一個被發現的南方古猿化石。其實,在非洲就找到過不少南方古猿的化石。其中,有一個化石也很具有代表性,它于1947年在南非約翰內斯堡西北部的斯特克方丹洞穴中被發掘出來的,后來被稱為: 普萊斯夫人

除了普萊斯夫人之外,在斯特克方丹洞穴中還發現了很多南方古猿的化石。此前對于普萊斯夫人的研究認為, 它主要生存在大約有210萬至260萬年

這個研究發現引發了學術界的一個很大的爭議,因為能人生活在220萬年前,也就是說,理論上普萊斯夫人應該是和能人有交集的,可事實上,在斯特克方丹洞穴中從未發現過能人的化石。

那麼就有一種可能性: 是不是對于普萊斯夫人的測年搞錯了?

由于普萊斯夫人的化石實在太過古老,這就使得其十分脆弱,沒有辦法直接進行測年。科學家當初只能依靠發掘地附近的沉積物來進行測算。

結果,最新的研究就發現,當時科學家們恰好測的是流石礦床,這些礦床比斯特克方丹洞穴的其余部分更年輕。也就是說,還真的是測錯了。

那麼問題來了,普萊斯夫人到底生活在什麼時候?

科學家在普萊斯夫人發掘地的附近還挖掘到了其他南方古猿的化石,其中有一具被稱為:小腳。科學家對「小腳」進行了測年,結果就發現,它生活在367萬年。

這個發現也讓科學家決定重新對普萊斯夫人周圍的沉積巖再進行一次測年。這次用了一項全新的測年技術: 宇宙成因核素測年代的技術

這項技術主要是通過觀測含有含有石英的巖石被來自外層空間的高速粒子撞擊時,產生的稀有同位素水平,來判斷化石的年齡。

結果,科學家們就發現,普萊斯夫人生活在 370萬年前~340萬年前之間,這比露西還要古老。那這個發現意味著什麼呢?

人類起源來自于非洲的共同進化

此前,由于一直認為在南非的南方古猿相對于東非的南方古猿都要「年輕」很多,同時有一些甚至和最早的人屬物種「能人」是有重疊的。因此,科學家普遍認為,人類是從東非的南方古猿演化而來。

這次的發現直接把南非的南方古猿往前提了100萬年,這顛覆了這個「東非起源說」的觀點。這意味著,從南方古猿到人類的演化路徑遠比我們想象中的還要復雜。

由于有上百萬年的時間,對于古人類來說,它們在4000公里的范圍內旅行,相互融合,相互繁衍都是沒有問題的。因此, 人類的起源是來自于非洲的南方古猿共同進化的結果,而不僅僅是東非大草原上的南方古猿。

也就是說,在那段時期,整個非洲的各種古猿可能都在進行充分的基因交流,共同演化。演化樹應該是極為復雜的,甚至曾出現過很多我們不知道的物種,而其中有一支演化成了現代人類。

按照這個理論,全球人類的最早祖先應該生活在非洲,而不是東非。我們中國人也是智人,根據現代主流理論,智人起源于非洲地區,所以我們的遠古祖先也生活在非洲。

后來隨著人口越來越多,以及環境的變化等,人類開始走出非洲,擴散到全球各地。

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