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比恐龍古老的怪魚,是人類的遠古祖先,懷孕5年才能「生娃」

sunai 2022/10/02

在過去科技不發達的年代,由于技術水平的限制,很多種群數量稀少的動物,都被認為已經「滅絕」。但可能在百年之后,一次無意的發現或許會讓科學家意識到,那些「滅絕」的動物其實還生活在地球上。

腔棘魚就是一種被科學家認為已經滅絕,到最后結論被推翻的物種。19世紀,由于長期沒有發現腔棘魚的活體以及其化石的發現。 所以當時的科學家認為,這種比恐龍還古老的「怪魚」已經滅絕

被誤認為在6000萬年前就滅絕的腔棘魚

19世紀,人類發現腔棘魚的化石。腔棘魚是一種比恐龍更古老的魚類,根據它們的化石推斷,這種魚類體長可以達到2米,體重能達到90公斤。不過,當時科學家并沒有發現任何關于腔棘魚活體的紀錄。

因此,幾乎所有的研究人員都認為, 在6000萬年前造成地球75%物種滅絕的行星撞擊中,腔棘魚也不幸「遇難」

然而,事情到了20世紀卻發生微妙的變化。1938年,一名漁民在南非附近的海域捕獲一條怪模怪樣的魚,上報之后經由科學家鑒定, 確認它就是腔棘魚——遠古時期的人類魚祖先

活體腔棘魚的發現,推翻之前科學家關于它們已經滅絕的結論。

來自3.8億年前的人類遠祖

地球上的生命起源于海洋,往前推個幾億年,陸地上的動物所有祖先基本都出現在大海里。包括人類的遠古祖先,也可以追溯到史前時代海洋里生活的魚類。

大約在古生代(距今5.7-2.3億年)的中期,海洋演化出地球上最古老的脊椎動物——魚類。而隨著地球環境的變化,一些海洋魚類開始爬上陸地生活,腔棘魚就是其中一種。

腔棘魚的直接祖先衍化于3.8億年前(恐龍約2億年前才出現),但是它們還不長現在這樣。從海洋到陸地生活,讓腔棘魚的腹部進化出兩對強壯的魚鰭,鰓蓋相較其他魚類有所退化,能呼吸空氣。憑借自獨特的構造,腔棘魚擁有來到陸地生活的能力。 它們可以依靠強壯的魚鰭行走,并且不依靠魚鰓呼吸

一部分來到陸地生活的腔棘魚克服艱難的環境,逐漸演變成今天的陸生脊椎動物。另一部分不能適應陸地生活的,則重新返回大海并一直存活至今。從這個角度來說,腔棘魚就是人類的遠古先祖, 因為它們是爬行類和四肢哺乳動物最開始的祖先

不斷被刷新的認知

自從發現發現腔棘魚的活體之后,科學家對于它們的認知不斷被刷新。但由于腔棘魚數量稀少, 能用來研究的不是標本就是已經死亡的個體,科學家沒能在自然環境中進行調查,所以關于腔棘魚的研究存在不少錯誤。

比如 1977年,科學家根據腔棘魚身上的魚輪紋推斷,它們的壽命約為20年左右。過去的幾十年中,這個說法一直被認可。后來有研究證明,這個結論是錯誤的。

6月17日發表在《當代生物學》(Current Biology)的一項研究結果指出,腔棘魚的壽命長達80-100年。來自法國的研究團隊,用偏光顯微鏡觀察1953-1991年間捕獲的27條腔棘魚, 發現它們當中有6條壽命超過60年,1條壽命84年

這個發現,也推翻之前科學家認為腔棘魚壽命只有20年的結論。腔棘魚的生長速度緩慢,甚至能控制自身的新陳代謝到類似于冬眠的狀態,或許這是它們長壽的秘訣。

懷孕5年才能「生娃」的怪魚

腔棘魚的繁殖方式很特殊,魚類基本都是卵生,但它們是「卵胎生」。 所謂卵胎生,就是指魚卵在雌魚體內受精并且發育,變成幼體再以類似分娩的形式出生。因此,腔棘魚的幼體從媽媽肚子里出來的時候,就是一條小魚了。

上述的法國研究團隊,在確定腔棘魚的壽命時,還發現一件很有意思的事情——腔棘魚需要懷孕5年才能生下幼體。

據了解,當時該研究團隊觀察的27條腔棘魚中,有2個胚胎。他們通過鑒定魚鱗的方法,得知這兩個胚胎的年齡是5歲。而剛出生幼體腔棘魚,年齡也是5歲。 由此可得,腔棘魚的孕期長達5年

實際上, 也有一部分魚類擁有長達幾年的孕期。比如深海皺鰓鯊,它們需要「懷孕」3年才能生下幼體鯊魚。

性成熟時間晚,孕期長或是腔棘魚難以繁衍的原因之一

盡管科學家已經證明腔棘魚還沒有滅絕,但由于自身特殊繁衍機制的影響,它們的族群數量在過去幾億年中都沒有擴大。

已有的數據表明,腔棘魚性成熟的時間很晚。雄性腔棘魚40-69歲才性成熟;雌魚更晚,58-66歲才性成熟。 這要是放在人類身上,就相當于到中老年才能生孩子。然后還要懷孕5年,等自己的孩子出生,腔棘魚的一生也走過四分之三了。

所以腔棘魚的繁衍很困難,數量一直很稀少,以至于目前為止人類都沒有在野外對其進行過研究。人類對腔棘魚的生活習性,捕食等基本沒有明確的認知。

寫在最后

活體腔棘魚的發現,可以說是20世紀以來最偉大的動物學發現之一。人類通過對這種活化石的研究,對海洋動物進化成陸地哺乳動物的最初過程,有一個簡單的了解。

為了保護這種魚類,《國際瀕危物種貿易公約》明令禁止捕撈腔棘魚,相信在人類的保護下,我們的「祖先」會生活地更好。

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